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Exoplanetas con plantas negras

 En los últimos días hemos sido testigos de cómo una noticia sobre el color de las hipotéticas plantas alienígenas se ha hecho tremendamente popular en la red. Según un estudio de Jack O’Malley-James, la flora de los exoplanetas situados en órbita de sistemas dobles o múltiples podría tener un color negro.

En realidad, y pese a la popularidad de la noticia, nada de esto es especialmente nuevo. El color que pueden adoptar los organismos fotosintéticos en otros mundos es objeto de estudio desde hace décadas. De hecho, no hace mucho varios investigadores de la NASA publicaron en 2007 un detallado análisis de los posibles colores que podría tener una planta en función del tipo espectral de su estrella.


Plantas negras en otros planetas (Royal Astronomical Society).

El tema es mucho más complejo de lo que pudiera parecer a primera vista, ya que hay un gran número de factores en juego. Además de las imprevisibles características de la vida alienígena, la distancia a la estrella y la composición de la atmósfera son elementos claves para determinar el color de una exoplanta. La radiación del Sol se aproxima a la que emite un cuerpo negro a 6000 K con un máximo de emisión en el verde-amarillo, pero la absorción de ciertas longitudes de onda por parte de la atmósfera planetaria crea una serie de “ventanas” muy importantes para determinar cuál es el mejor pigmento para la fotosíntesis. Por otro lado, las estrellas de tipo F, más calientes que el Sol, tienen su pico de emisión en el violeta y ultravioleta, mientras que las enanas rojas (tipo M) emiten principalmente en rojo o infrarrojo.


Espectro de la luz solar que llegaría a la superficie de un planeta como la Tierra situado alrededor de distintas estrellas (tipo F, G, K y M) (NASA).

Lo más probable -desde el punto de la eficiencia energética- es que las plantas situadas en mundos alrededor de estrellas de tipo F o K tuviesen un color muy similar a las terrestres, es decir, verdes, amarillas o naranjas (no nos olvidemos de las algas). Por contra, la flora de exoplanetas en enanas rojas podría ser de color negro, púrpura o incluso gris, para de este modo aprovechar al máximo la escasa radiación incidente. Eso sí, las plantas en sistemas con estrellas más grandes que el Sol o con enanas rojas jóvenes deberían poseer mecanismos para bloquear la radiación ultravioleta (las enanas rojas no emiten en UV, pero sí generan grandes fulguraciones con una fuerte componente en esta longitud de onda).

La novedad es que el nuevo estudio de Jack O’Malley-James se centra en los sistemas estelares múltiples (con dos o más soles). En este caso, el color de las plantas podría sufrir variaciones más drásticas para adaptarse a las distintas longitudes de onda emitidas por los astros, pero en todo caso el principio básico es el mismo.

Es muy probable que entre los miles de mundos habitables que existen en nuestra galaxia existan varios mundos con plantas de color azabache en su superficie. ¿Podrán contemplar los ojos humanos algún día semejante paisaje?

Tipo Estelar Color principal usado en la fotosíntesis Colores de las Plantas
Más caliente que el Sol (tipo F) azul blanco (para prevenir saturación de los pigmentos) o verde-amarillo-naranja
Similar al Sol (tipo G) rojo verde-amarillo-naranja
Más fría que el Sol (tipo K) rojo verde-amarillo-naranja
Enana Roja (tipo M) toda la luz visible, negro
infrarrojo, gris-blanco
o amarillo-rojo púrpura, colores varios

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