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MESSENGER orbita Mercurio

Hoy día 18 de marzo a las 01:00 UTC, la sonda MESSENGER (MErcury Surface, Space Environment, GEochemistry and Ranging) se ha insertado en órbita de Mercurio después de un encendido de 15 minutos del motor principal. Por primera vez en la historia, una nave gira alrededor del planeta más pequeño del Sistema Solar. La primera imagen desde la órbita se espera para el 29 de marzo. Después de hoy, la humanidad ya ha logrado colocar una nave en órbita en cinco planetas: Mercurio, Venus, Marte, Júpiter y Saturno.

La maniobra de inserción orbital, denominada MOI (Mercury Orbit Insertion), ha servido para frenar la nave en 862,4 m/s, consumiendo un 31% de las reservas de combustible hipergólico de la sonda (unos 190 kg). La órbita inicial es altamente elíptica y polar, con un periastro de unos 400 km, 82º de inclinación y con un periodo de 12 horas. El 15 de junio de este año se efectuará la maniobra OCM-1 para alcanzar un periastro de 200 km y un periodo de 11,73 horas. El 28 de julio tendrá lugar la OCM-2 para alcanzar de nuevo una órbita con un periodo de 12 horas, pero con una geometría que evite los eclipses y mantenga los paneles de la nave bajo iluminación solar constante .


Nave MESSENGER (NASA).



Maniobra MOI de inserción en órbita de Mercurio (NASA).


Sistema de propulsión de MESSENGER (NASA).


Secuencia de eventos en la MOI (NASA).


Maniobras previstas para MESSENGER y el consumo de combustible de cada una de ellas (NASA).


MESSENGER fue lanzada en agosto de 2004. Para situarse en órbita del pequeño planeta, la sonda ha debido realizar durante estos siete años un sobrevuelo de la Tierra, dos de Venus y tres de Mercurio, así como cinco maniobras con el motor principal. Este complejo juego de carambolas interplanetarias es necesario debido a que Mercurio se encuentra muy adentro en el pozo gravitatorio del Sol.


Trayectoria de la sonda desde su lanzamiento (NASA).


Una de las imágenes de Mercurio obtenidas durante el tercer sobrevuelo en octubre de 2009. En realidad se trata de un mosaico de 62 imágenes (NASA).

 

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