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Archive for January, 2011

Golden Gate Bridge plans to collect all tolls electronically by September 2012

San Francisco’s world-famous Golden Gate Bridge looks much like this right now, but come September 2012 the last of those yellow “cash” signs are scheduled to wink out. That’s because the bridge’s board of directors voted 13-2 to approve a $2.9 million plan to replace the bridge’s 30 full-time human tolltakers with an all-electronic system. The existing FasTrak subscription RFID transponder system will continue to work, and there will be a backup camera-based system — if you pass through the bridge without a FasTrak pass, bridge-mounted cameras will take a picture of your license plate and you’ll get a $6 bill in the mail. Planners estimate the move will save about $19.2 million by the year 2020 in salaries and benefits for those tolltakers, and should things stay on track the revamped system should debut in February of next year.

Our Future Planes? NASA Reveals The Airplanes Of 2025 (PICTURES) The Huffington Post

Get ready for the next generation of passenger airplanes.

NASA has taken the wraps off three concept designs for quiet, energy efficient aircraft that could potentially be ready to fly as soon as 2025. The designs come from Lockheed Martin, Northrop Grumman and The Boeing Company. In the final months of 2010, each of these companies won a contract from NASA to research and test their concepts during 2011.

According to NASA,

[E]ach design has to fly up to 85 percent of the speed of sound; cover a range of approximately 7,000 miles; and carry between 50,000 and 100,000 pounds of payload, either passengers or cargo. For the rest of this year, each team will be exploring, testing, simulating, keeping and discarding innovations and technologies to make their design a winner.

Apparently, NASA is aiming to develop a line of super-planes that larger, faster, quieter, and that burn fuel slower and cleaner than their present counterparts.

How likely is it that we’ll see these designs in the sky? Fast Company offers some insight: “Given how long it usually takes to craft an aircraft from scratch, and bearing in mind how many technical hitches the revolutionary Boeing 787 Dreamliner has suffered, these are the sorts of aircraft that these three firms are probably beginning to design for real right about now.”

Check out the three concept planes (below), then have a look at our slideshow of more incredible planes from the future.


Egypt: The Epic Fail of the New York Times’ Op-Ed Page

Remarkably, the New York Times still (as of Jan. 30) has not run a single regular column or guest column focused on Egypt since the protests against the Mubarak dictatorship arose over the past week. This epic negligence and evasiveness speaks volumes about the poverty of public discourse in America. As the free will of editors and columnists from our national paper coincides with Mubarak’s censorship, we are witnessing further confirmation of what Chris Hedges has called “the death of the liberal class.”

The Obama administration appears to have been caught totally flat-footed by Tunisia and Egypt. It has struggled to articulate a coherent position: first remarking that the Egyptian government is stable and that Mubarak is not a dictator; then urging restraint on all sides before finally advocating democracy and free and fair elections — though refusing to point out that this cannot be achieved until Mubarak and hand-picked successors leave the scene.

The result is that the U.S. government again looks sadly out of step with the democratic aspirations of people around the world. And WikiLeaks has further revealed how administration officials refrained from sharp criticism of Mubarak in hopes of regaining his trust. That strategy appears to have been incredibly miscalculated. But regardless of one’s assessment of past events, we need to focus on how time is quickly running out for our government to atone for three decades of backing a repressive dictator so long as he backed American corporate and military interests

Harsh realities and tough choices lie ahead. But readers of the NYT op-ed page would never suspect this. You can read pontifications about Michelle Bachmann and the First Lady’s clothes. Yet, you won’t find anything about one of the most game-changing events in our lifetimes and how it has thrown U.S. foreign policy into a state of disarray.

To be fair, the paper’s reporting has been decent, though largely tailing the work of Al Jazeera. And a couple NYT editorials have criticized Mubarak, though these have largely echoed the tepid line of the U.S. administration by comparison with the Washington Post’s call for the U.S. to break with his regime immediately.

Even the blog section of the NYT, where one would hope to find more timely dialogue, is less than buzzing. Paul Krugman sums it up well: “Egypt: I don’t know anything, have no expertise, haven’t even ever looked at the economic situation. Hence, no posting.” Maybe Krugman could write about the consequences of his own ignorance and how badly that limits his analysis of global economics and politics.

Just like our sisters and brothers in other parts of the world, we will need new voices, perspectives, and modes of communication to rethink our nation’s values, its policies, and its relationship to the global community at this crossroads moment in American and world history. The age of relying on expert opinion is coming to a spectacular demise.

BBC – Human Planet S01E03 Arctic: Life in the Deep Freeze (2011)


BBC – Human Planet S01E03 Arctic: Life in the Deep Freeze (2011)
HDTV-Rip | AVI | English | 00:58:41 | 624×352 | XviD – 1310 Kbps | MP3 – 112 Kbps | 550 MB
Genre: Documentary


The Arctic is the harshest environment on Earth: little food grows, it’s dark for months on end, and temperatures stay well below freezing for much of the year. Yet four million people manage to survive here. Human Planet tells remarkable stories of extraordinary people who make their homes in nature’s deep freeze.

Estudio demuestra la rapidez con que olvidamos información: 1 bit por segundo por neurona

Hay tanto que no sabemos del cerebro humano. Su funcionamiento es tan complejo que nos ha costado siglos entender cómo funciona. Pero ahora tenemos un avance más claro, gracias a una investigación hecha en el Max Planck Institute for Dynamics and Self-Organization en la Universidad de Göttingen de Alemania.

Usando un modelo muy cercano a la realidad, fueron capaces de entender cómo funciona la transmisión de información en el cerebro. Primero, hay que entender que las neuronas se activan gracias a impulsos eléctricos. Según Fred Wolf, director del grupo de investigación en el Instituto Max Planck:

El cerebro codifica información en la forma de pulsos eléctricos, conocidos como “puntas”. Cada una de las aproximadamente 100 mil millones de neuronas actúa como un receptor y un transmisor. Juntan todos los impulsos eléctricos entrantes y bajo ciertas circunstancias los transmiten a sus vecinos. Así, cada pedazo de información procesado por el cerebro genera su propio patrón de actividad.

Pero el gran descubrimiento de este estudio es la formación de un segundo “potencial” eléctrico en la membrana de la célula. Si ese potencial no crece hasta cierto punto, entonces la neurona no se activa. Esta situación no era conocida, por lo que el conocimiento del funcionamiento de las neuronas estaba incompleto. Esto, además, permite saber qué tan rápido olvidamos información.

Las neuronas que reciben impulsos eléctricos (información) pero no logran que el potencial crezca al nivel necesario, no completan el patrón de la información, por lo que ese impulso es “olvidado”. Con este descubrimiento se concluyó que el cerebro olvida información a una velocidad de un bit por segundo por cada neurona activa. Según los investigadores, esta tasa de supresión de información es increíblemente rápida, y concluyeron que este nuevo conocimiento permitirá tener un mejor entendimiento del funcionamiento de las neuronas dentro de la corteza cerebral.

Link: New research suggests our brains delete information at an ‘extraordinarily high’ rate (Engadget)

¿Qué significan los números de tu tarjeta de crédito?

¿Nunca te lo has preguntado? En tu tarjeta de crédito, ¿por qué hay tantos números? ¿Qué significa cada uno? ¿Es totalmente aleatorio? ¿Acaso depende del país? ¿Se puede saber si un número que nos encontremos por ahí pertenece a una tarjeta válida? Todas las respuestas tras dar el salto.

El primer dígito del número de la tarjeta se refiere al tipo de industria principal al que la compañía pertenece. Por ejemplo, si tu número empieza por 1 o 2 se refiere a aerolíneas, 3 pertenece a viajes y entretenimiento, 4 y 5 a entidades bancarias y fiscales, 6 es comercialización y bancos, 7 para petróleo, 8 para telecomunicaciones y 9 de asignación particular de cada país.

Este dígito, junto a los 5 siguientes, forman el número de identificación del emisor. Identifica así más específicamente la institución que expide la tarjeta. Por ejemplo, 4xxxxx es una Visa, y las situadas en el rango 51xxxx-55xxxx son Mastercard.

Los sigientes dígitos, menos el último, te identifican personalmente. Normalmente son 9 dígitos, pero es extensible hasta 12. En total puede haber hasta 10^12 = de combinaciones, es decir, un billón (ya sabéis que en EEUU se denomina trillón, por eso está así en la imagen).

El último dígito tiene un uso de comprobación del número. Se encarga, mediante el algoritmo de Luhn, de validar la tarjeta.

Por último, cabe decir que es posible que valides tú mismo tu tarjeta. Es sencillo pero largo: coge tu número y apúntalo en cualquier papel. De nuevo, anótalo justo debajo, haciendo coincidir verticalmente las cifras como en una suma.
Ahora, suma los dígitos impares (o multiplícalos por 2, es lo mismo), como se hace en la imagen superior. Los pares ignóralos.
A continuación, escribe los pares entre las cifras del resultado anterior, intercalando los dígitos. Si no tienes espacio, escríbelo debajo, como en la imagen.
Finalmente, hay que sumar todos los dígitos de nuevo, con una precaución: si antes habías obtenido un número de dos cifras, como un 12, no sumes 12, si no “1 + 2″. Cada dígito es una suma.
Ahora tienes un número. Si es divisible entre 10 (es decir, acaba en 0), entonces la tarjeta es válida. Si no, es una falsificación… o hay algún error.
Con un poco de práctica se puede hacer de cabeza, mirando la tarjeta y multiplicando por 2 el primer dígito para, de ser necesario, sumar los dígitos del resultado; luego sumando tal cual el segundo dígito; así sucesivamente.

Yo miro otro número que hay detrás, que lo dice más rápido. El teléfono del banco. — Javier G. Pereda [Mint]

¿Comerías queso humano, hecho de leche humana?

Aquí tienen una buena para discutir. Porque a una estudiante del Programa de Comunicaciones Interactivas (ITP) de la Universidad de Nueva York se le ocurrió iniciar un proyecto que más que científico o innovador, resulta chocante para lo “normal” a lo que estamos acostumbrados.

La alumna se embarcó en un proyecto de fabricación de queso humano. Sí, queso humano, producido a partir de leche humana. Sí, de leche de tu mamá, tu hermana o tu amiga (incluso tuya, si también eres mujer o si por alguna razón también produces suficiente leche. Mamaria, degenerado).

Lo que Miriam Simun busca con su estudio es explorar temas de sustentabilidad, salud, ética, sistemas alimenticios y biotecnología. Y respecto de comer queso humano, ella pregunta:

En la medida en que navegamos en el complejo panorama de la producción de comida modificada a través de la tecnología, ¿cómo entendemos qué es natural, sano y ético? Si rechazamos toda la comida tecnológicamente modificada a favor de lo ‘natural’, ¿cuánto retrocedemos? Si es que estamos llamados a dar la bienvenida a nuevas tecnologías en nuestras vidas, ¿cómo podremos seguir redefiniendo lo que es natural, normal y ético? ¿Cómo cambiará esto las relaciones entre nosotros, el mundo natural y nosotros mismos? Si estamos determinados a seguir disfrutando nuestros quesos, ¿quizás sea más natural, ético y sano comer queso humano? Y si no, ¿qué otros procesos biotecnológicos nos obliga esto a reconsiderar?

No era broma. Es bien en serio el cuestionamiento. Y más sencillo: Si nacimos tomando leche materna, ¿por qué de un momento a otro decidimos que era más normal que todos los lácteos que consumimos provengan de animales? Digo, si te dio asco el título, la nota completa o el proyecto, ¿por qué generalmente no te da asco alimentarte de la leche de las vacas o las cabras?

Ya hay tres tipos distintos de estos quesos (que de todas formas contienen leche de vaca o cabra), degustaciones para los más osados y el proyecto sigue en marcha, para quienes quisieran colaborar.

El debate está sobre la mesa: ¿Ustedes comerían queso humano? Y a las damas presentes (sólo para mujeres, insisto), ¿les interesaría que su leche fuera utilizada para la producción de quesos? Yo no me sentiría practicando canibalismo ni mucho menos, pero reconozco que me costaría un poco cambiar el paladar. Aún así, me parece que está bien que las vacas alimenten a las vacas y los humanos a los humanos. Suena justo.

Link: Would You Eat This Human Cheese Made from Human Breast Milk? (Gizmodo)

¿Cómo vuela un globo? (y II)

Globos volando

El otro día introducimos la primera parte de este artículo explicando el principio de Arquímedes:

Al introducir un cuerpo en un fluido cualquiera, éste sufre una fuerza vertical hacia arriba llamada empuje, equivalente al peso del fluido que ha desplazado.

Pusimos el ejemplo de una pelota de ping-pong en un recipiente de agua y como se elevaba. También comentamos que éste era el funcionamiento básico del globo ya que el aire puede considerarse un fluido y por tanto podemos aplicar la misma regla. Sin embargo, la pregunta que muchos os haréis es, ¿por qué la pelota no sigue subiendo cuando sale a la superficie del agua? ¿no acabas de decir que el aire es un fluido? La lógico nos dice que los objetos no pueden volar, pero veamos matemáticamente por qué la fuerza de empuje en el aire parece no tener efecto.

Cuando la pelota está introducida en el agua, se ve sometida a dos fuerzas. Por un lado el efecto de la gravedad que la empuja hacia abajo y por otro, tal y como vimos en el primer artículo, una fuerza de empuje vertical hacia arriba equivalente al peso del fluido desplazado.

Empuje y gravedad

Empuje vertical = densidad del agua * volumen agua desplazado * gravedad
Fuerza de la gravedad = masa de la pelota de ping-pong * gravedad

Como sabemos que la pelota de ping-pong tenderá a subir, la fuerza de empuje vertical deberá ser mayor que la fuerza gravitatoria. Hagamos de todas formas los cálculos para comprobarlo.

Empezaremos por la fuerza de empuje. La pelota de ping-pong está rellena de aire y su volumen es 20 cm3. Si lo convertimos a metros cúbicos obtenemos 0,00002 m3. La densidad del agua puede considerarse como 1000 kg/m3 y el valor de la gravedad estándar 10 metros por segundo al cuadrado.

Para poder calcular el peso, tendremos que sumar la masa del material plástico del que está hecho la pelota de ping-pong y la del aire contenido en ella. En nuestro ejemplo, despreciaremos la masa de plástico y sólo calcularemos el peso del aire contenido en la pelota. Nos encontramos ahora con un problema, ¿cómo calculamos el peso del aire encerrado dentro de la pelota? Ya vimos en la primera entrega de este artículo que a través de la siguiente relación

Densidad es igual a masa partido por volumen

podemos calcular la masa del aire conociendo su densidad (1,2 kg/m3) y el volumen de la pelota de ping-pong (20×10-6m3).

Si tiramos de la calculadora, obtenemos:

Formulas fuerza de empuje y peso en el agua

Como podéis ver, la fuerza que actúa en sentido ascendente es muy superior al peso, por lo que la pelota tiende a subir. Además, más de uno se habrá fijado en que lo realmente importante a la hora de comparar las dos fuerzas es la densidad de los dos fluidos, ya que el volumen y la constante de gravitación aparecen en ambos términos y pueden simplificarse.

No obstante, cuando la pelota alcanza la superficie penetra en otro fluido y por tanto cambia la densidad del fluido que desplaza (antes desplazaba agua y ahora aire). Como la densidad del aire es 1,2 kg/m3, los cálculos quedan:

Peso pelota en el aire

Y como el peso de la pelota de ping-pong sigue siendo el mismo, la fuerza de empuje no puede superar el efecto gravitatorio. Podemos deducir a raíz de estos resultados que los fluidos mas livianos (menor densidad) tienden a ubicarse por encima de los mas pesados (mayor densidad) debido a estas fuerzas de empuje.

Hasta aquí la segunda entrega de ¿Cómo vuela un globo?, en la tercera y última parte veremos como aplicar estos conceptos y conseguir elevar un globo estratosférico.

CSS and Media Types

Web pages are often thought of purely in terms of the computer screen. What many developers do not fully appreciate is that the web is increasingly a multi-medium information source. Many people prefer to print pages out, while in recent times new software like aural and Braille browsers have been made available so that pages can be accessible to everyone. CSS-2 brought along a way to apply different styles to a page dependant on the medium it is being used through.

Clock This page was last updated on 2010-01-08

Defining the Media Type

First let us have a quick think about what possibilities this opportunity to restyle your page for a different output medium gives us all as designers. You’ve probably witnessed what a mess some pages can look once they’ve been transferred onto paper — useless navigation areas and ads take up space, paper and ink. The page can often look cluttered and can become illegible given the more restricted dimensions of the page.

Over the last few years it has become customary for large sites to offer links to ‘printer-friendly’ pages — separate pages that were stripped of this unnecessary content. These pages were time-consuming to generate and costly to maintain, and so disparities between the content on the two versions of the same page often crept in. With the simple CSS methods in this tutorial, nothing more than a second stylesheet would be necessary for all of these pages to print perfectly.

There are even more browser types to consider, such as aural browsers, which read webpages aloud to their users; or Braille displays, which can create interfaces from a webpage readable to their blind users. The software that drives these applications will often include a default stylesheet which will apply stylings relevant to the medium, but now you can get in there and add your own styles to these outputs.

Browser Compatibility Note:

Alternate media stylesheets are supported by » Firefox, » Mozilla, » Internet Explorer 5+ and » Opera 7. Netscape 4, as you can imagine, does not support them; though it doesn’t do anything silly with them either, and ignores them safely.

Media Options

There are ten different media types defined in the » CSS-2 specifications. They are:

  • all (default if no other is specified)
  • aural
  • braille
  • embossed
  • handheld
  • print
  • projection
  • screen
  • tty
  • tv

Making the Association

A linked stylesheet can be associated with a media type by simply adding the media attribute to the link tag:

css" href="ink.css" media="print">

If the stylesheet above was linked to your document, the style rules it contained would only be applied when the page was printed out — they won’t show up when you view the page on a monitor.

Imported stylesheets are classed similarly. You can apply a stylesheet to multiple mediums by adding a comma-separated list.

<style type="text/css" media="braille, embossed">
@import "../tactile.css";

Finally, inline style rules can be associated with a medium by wrapping them in an @media block:

<style type="text/css">
@media print {
h1 {font-size: 22pt; background: white; }

Putting them to Work

Now it’s time for some practical tips on actually writing your new stylesheets. Restyling for print will probably be of interest to the majority of you, so here are my suggestions.

Using the CSS display property you can take redundant elements out of the visual display. I apply this to all of the navigational areas of my page like this:

td#navigation, table#footer, div.banner {display: none; }

The above method should also be used to pluck advertisements from the printout. If a user can’t click on an ad, it’s not going to be of much use to them.

We then set all of our content areas to take up the full width of the page. As you would expect, leaving widths defined in pixels gives unpredictable results when translated to paper. To save on ink and increase legibility, text and background colours are set to black on white in as many cases as possible.

table#main {width: 100%; background: white; text: black; }

You may also choose to change the font of your text to something more suitable for print. This step isn’t necessary to produce a good printable page, and it’s up to you whether you incorporate it. Usually, serif fonts look better in print than on screen, whereas it is the opposite for sans-serif fonts. Georgia and Times New Roman are both good fonts for offline reading. Print is also the medium where defining your text size in points is most appropriate.

Print out a page from HTML Source to see the changes I’ve made to the layout. You can also see our print stylesheet itself.

sourcetip: You can test your print stylesheet on your screen with your browser’s Print Preview feature. I recommend adding it to your toolbar while you create your new print stylesheets.

Exporting a Vox Blog